Climate Change – Update 2

climate3

Je kon het al lezen in deze introductie en in de eerste update: ik ben me aan het verdiepen in de klimaatproblemen van onze planeet met behulp van een neig interessante MOOC, genaamd Climate Change: The Science. Sinds de vorige update leerde ik vanalles en nog wat bij over het energiebudget van de aarde, de koolstofkringloop en klimaatmodellen, maar ik wil jullie niet bedelven onder die stapel (niet zo simpele) wetenschap. In plaats daarvan wil ik iets met jullie delen dat ik een beetje mis in de cursus, een thema waarvan ik ook meteen het onderwerp van mijn tweede verplichte opdracht maakte: de bijdrage van methaanuitstoot (aka boerende koeien) aan de klimaatopwarming.

Eerst een heel klein beetje theoretische achtergrond! Broeikasgassen zijn gassen die vanuit de atmosfeer warmtestraling van de aarde kunnen absorberen en terugkaatsen, zodat ze de aarde kunnen opwarmen. De laatste tijd is de concentratie van bepaalde broeikasgassen in de atmosfeer belachelijk veel gestegen, en er zijn redelijk wat bewijzen dat de mens daar voor iets tussen zit. Een gas waar terecht erg veel aandacht aan wordt geschonken, is koolstofdioxide (CO2), dat o.a. vrijkomt bij het verbranden van fossiele brandstoffen. Een broeikasgas waar heel wat minder over gesproken wordt is methaan (CH4), dat o.a. ontstaat bij de natuurlijke rotting van plantaardige materialen. Echter, sinds de industriële revolutie is de veruit grootste bron de darmgisting van herkauwers. De atmosferische concentratie van deze laatste ligt een stuk lager dan die van CO2, maar het is meer dan 25 keer sterker.

Het allerleukste aan methaan? Het goedje overleeft maar iets langer dan 10 jaar in de atmosfeer, in tegenstelling tot CO2, dat wel tot 100 jaar kan blijven rondhangen. Als we nu maatregelen nemen om minder methaan de lucht in te sturen, zal dat dus een veel sneller effect hebben dan acties op vlak van CO2. Maar hoe doen we dat dan? De laatste jaren is er gigantisch veel onderzoek gebeurd op dit vlak. Er zijn geneesmiddelen ontwikkeld die koeien minder methaan doen uitstoten, er is veel kennis vergaard over wat aanpassingen in de voeding van vee kunnen doen, er is gewerkt aan alternatieve mestopslagtechnieken, … Of, we zouden onze keuken kunnen induiken en experimenteren met niet-dierlijke gerechtjes, zodat we de weien die nu vol depressieve beestjes staan kunnen volplanten met CO2-verwerkende plantjes. Dagen Zonder Vlees, iemand?

climate2.jpg

Hieronder kan je de paper lezen die ik indiende…

METHANE EMISSIONS BY LIVESTOCK IN FLANDERS

I live in Flanders (‘Vlaanderen” in Dutch) , the Dutch-speaking, northern part of Belgium, a small country in Western Europe. Over the last few years, an increasing scientific interest has been shown for the topic of greenhouse gas emissions. In Flanders, carbon dioxide (CO2) is responsible for about 85% of the emissions and methane (CH4) for about 7%. Nitrous oxide and chlorofluorocarbons account for a smaller portion. In general, the emission of these greenhouse gasses shows a decreasing trend since the year 2000. (1) (2)

Although the share of 7% of CH4 might seem insignificant, it is important to know that CH4 is estimated to, per molecule, absorb infrared radiation a lot much more strongly than CO2, which results in a 25 times stronger greenhouse effect. (3) Main stocks of CH4 are to be found in ice, deeper ocean parts and in permafrost, so that global warming can cause an amplified release of CH4 in the atmosphere. Also on a short term (referred to as the fast carbon cycle), stocks of CH4 are extremely dynamic. The gas is brought into the atmosphere by plant decay in natural and agricultural wetlands, transfer of CH4 in soil to air by plants, burning biomass, fossil fuels, but firstly and mainly from digestive processes in domestic animals. Outflows of CH4 are attributed to anaerobic oxidation by microbes, dry oxidation by methanotrophs, oxidative reactions to CH3 and H2O and loss to the stratosphere. Currently, inflow and outflow are not in balance, as global atmospheric levels have risen from 722 ppb pre-industrial until an extremely high level 1800 ppb today, according to the IPCC. Interestingly, the lifetime of CH4 in the atmosphere is only 10-15 years, which means that mitigations of today can have a fast effect, in contrast to CO2 with an atmospheric half life of almost a 100 years. (4)

In Flanders, agriculture accounts for 80% of the total methane emission, with livestock being the far most important source. The contribution of nature, agricultural lands and fossil fuel use is almost neglectable. CH4 emission from livestock production is attributable to two main sources: digestive processes from the animals (70%) and manure storage (30%). Bovine animals – mainly the ones for dairy production – are responsible for the bigger part of this first source because of their digestive tract and the digestibility of their feed, but also pigs are an important player because of their great number. (2)

Mitigation strategies for this weighty methane emission is a subject of ongoing research. The biggest impact can be expected from a simple reduction of livestock production, which requires a controversial change in eating habits of the meat-loving Belgians. Actions like ‘Dagen Zonder Vlees’ (translated as ‘Days Without Meat’) are definitely a step in the right direction. (5) Other strategies include manure use reduction, feed technology and manure treatmant with digestion to biogasses. (1)

(1) VMM, Vlaamse Milieu Maatschappij. “Lozingen in de lucht 2000–2011.” (2012).
(2) VMM (Flemish Environment Agency), VITO (Flemish institute for technological research) et al. “Belgium’s Greenhouse Gas Inventory 1990-2013.” (2015).
(3) Caro, Dario, et al. “Global and regional trends in greenhouse gas emissions from livestock.” Climatic change 126.1-2 (2014): 203-216.
(4) IPCC, 2013: Summary for Policymakers. In: Climate Change 2013: The Physical Science Basis. Contribution of Working Group I to the Fifth Assessment Report of the Intergovernmental Panel on Climate. Cambridge University Press, Cambridge, United Kingdom and New York, NY, USA.
(5) Dagen Zonder Vlees (accessed at february 9, 2016). Available from https://www.dagenzondervlees.be/.

… en blijkbaar werd die andere invalshoek wel geapprecieerd, ik kreeg van mijn peers een score van 95%. Yahtzee!

Ik weet het, deze post kan een beetje klinken als reclame voor de vegetarisch/veganistische beweging. Ik moet eerlijk zeggen dat ik het, als overtuigde herbivoor, inderdaad erg leuk vind om te lezen over de voordelen van plantaardig eten, en dat ik daardoor niet helemaal objectief kan omgaan met dit soort informatie. Daarom blijft het moeilijk voor mij om te beoordelen hoe groot de impact van minder dierlijke dingen eten zal zijn. Hoe dan ook, als ik alle informatie zo onbevooroordeeld mogelijk samenbreng, lijkt met dat toch het proberen waard. (Uhum, understatement!)

Advertenties

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s